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Por qué soñamos: la explicación que da la ciencia

Se producen en las etapas de sueño REM y NREM y, de acuerdo al momento en que sucedan, pueden tener ciertas características particulares.

Una niña refugiada afgana duerme en una litera en un centro One-stop en Adasevci, cerca de la frontera croata en Serbia. Los sueños suelen ocurrir con mayor frecuencia durante los periodos de sueño REM.
FOTOGRAFÍA DE MUHAMMED MUHEISEN

Los sueños son un estado fisiológica y psicológicamente consciente que se producen al dormir y que suelen caracterizarse por una rica gama de experiencias endógenas sensoriales, motoras, emocionales y de otro tipo, define la Asociación Americana de Psicología (APA, por sus siglas en inglés).

Los sueños suelen ocurrir con mayor frecuencia durante los periodos de sueño REM (movimiento ocular rápido) y en menor medida durante el sueño NREM (sin movimientos oculares rápidos) y varían de acuerdo a la etapa en la que se producen.

Por un lado, los sueños que ocurren durante la etapa NREM se caracterizan principalmente por pensamientos y emociones. Las personas que se despiertan durante el sueño NREM informan menos sueños, según la APA.

Por otro lado, los sueños REM se caracterizan principalmente por imágenes visuales junto con una sensación de movimiento en el espacio; emoción intensa; creencia de que los personajes, eventos y situaciones de los sueños son reales; y discontinuidades repentinas en personajes, situaciones y elementos de la trama.

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La ciencia detrás de los sueños

La naturaleza, el significado y la función de los sueños han provocado interés entre los especialistas desde hace mucho tiempo. Por ejemplo, la asociación americana relata que el médico griego Hipócrates (460– 377 a.C.) sugirió que los sueños proporcionan evidencia temprana de enfermedad. 

La psicología prestó particular atención a las cuestiones oníricas desde sus comienzos: Sigmund Freud (1856-1939), considerado el padre del psicoanálisis, estudió los sueños y sugirió que estos son condensaciones simbólicas de impulsos en conflicto que son rechazados por la conciencia de vigilia para evitar la angustia emocional. Por otro lado, su colega Carl Jung creía que se relacionaban a una sabiduría intrínseca que se expresa través de imágenes simbólicas.

Tiempo después, el descubrimiento a principios de la década de 1950 del sueño REM, así como los hallazgos de la década de 1960 sobre el sueño NREM iniciaron el estudio científico de los sueños como un proceso neurocognitivo y desde entonces han surgido varias hipótesis.

Aún así, las razones por las que las personas sueñan y el significado de esas imágenes que se perciben al dormir siguen siendo un misterio, a pesar de las investigaciones científicas, aclara un artículo de la División de Medicina del Sueño de la Escuela de Medicina de Harvard.

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Para qué soñamos

Los científicos todavía tienen un largo camino en búsqueda de la comprensión de los sueños y su utilidad. Aún así, existen algunas teorías al respecto.

Se cree que el sueño REM juega un papel fundamental en el procesamiento de experiencias destacadas y emocionales de la vida de vigilia, contribuyendo fuertemente a la consolidación de la memoria emocional, refleja el artículo de revisión El papel funcional del soñar en los procesos emocionales publicado en Frontiers in Psychology (2019).

Según refiere ese documento, los sueños también podrían representar un mecanismo para simular el mundo real como una forma de resolución de problemas basada en estrategias de afrontamiento emocional.

Fuente
National Geographic
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